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电子邮件会消失吗?

自从QQ这类即时通讯软件普及后,人们就开始看衰电子邮件了,到Slack和Quip这些协同办公软件开始走进企业后,电子邮件就更不被看好了,Quip更是直接在其产品主页上宣称「不用电子邮件即可交流」,显示要消灭电子邮件的节奏,讽刺的是,你仍然需要「输入您的工作电子邮箱」开始使用Quip。

图1:Quip产品主页

我的观点很鲜明了,电子邮件不会消失,至少不会被因为某款产品而消失。

电子邮件是Ray Tomlinson于1971年发明的,发明之初,主要是用于通信。但随着人们的需求越来越多样化,电子邮件也慢慢的承载了更多的功能。包括通信在内,主要有下面四个:

  • 通信功能:个人或是工作沟通
  • 文件共享:办公过程中,文化的传送、接收等
  • 信息聚合:各种新闻、博客的订阅
  • 互联网身份ID:账号注册

如今,在这四个方面电子邮件都受到其他的产品的挑战。咱们不妨看看,到底有哪些产品以及它们能否完全替代电子邮件。

首先是通信功能。挑战该功能的主要是即时通讯和社交类网站。即时通讯和社交网站都已经发展10几年了,至今还是有很多人在用电子邮件,至少工作领域是如此,这个结果就足以说明问题。深究原因,也不难理解,即时通讯和社交的信息都过于零碎,尤其是即时通信,因为消息的实时性,彼此都是一句句的交谈,信息分散,且不便于深思熟虑。如果是群聊,还容易歪楼。使用电子邮件则不会有这些问题,而且相较于聊天记录,电子邮件更容易备份,发生问题也容易回溯。相信很多人都碰到过这样的场景:与同事交流的时候,某个问题以前在群里讨论过,但聊天记录却找不到了。邮件则较少遇到这种问题。

简言之,邮件凭借非实时、低频率、易存档等优势,非常适合于正式的场合,仍然是工作中重要的沟通方式。

第二是文件共享功能。在协同办公类软件(比如前面提到的Slack和Quip)出来之前,人们多是用电子邮件交换文件的。协同办公软件出现后,确实让工作中文件交互以及基于文件的讨论变的更方便,这是值得肯定的。但有些情况下,协同办公软件也无能为力。典型的比如跨公司沟通,不同公司可能使用了不同的协同办公软件,因为这些软件的封闭性,它们之间通常不能直接互通信息。所以,这种场景下,大家仍然需要借助邮件,毕竟邮件是开放的协议。实际上,几乎所有的协同办公解决方案,当中都包含邮件处理系统。可见,邮件仍然有不可替代的作用。

第三点信息聚合。相信Ray Tomlinson也没想到,很多人把电子邮件当信息聚合器来用,这其实不是电子邮件的主要功能,只是早期互联网产品极其匮乏,让电子邮件承担了这个责任。这方面对电子邮件构成挑战的有微信公众号、微博、今日头条待社交/内容平台。

个人觉得,电子邮件的信息聚合功能被替代是好事,这样可以让电子邮件专注于沟通功能,减少信息噪声。但在信息聚合领域,微信公众号、微博、今日头条等也是封闭的生态,未来前途如此还不确定。相反,我倒觉得RSS的生命远未结束,以后有机会聊聊RSS的话题。

最后一个互联网ID功能。尽管很多人唱衰电子邮件,但唱衰者也都承认,电子邮件是互联网的基础服务之一,原因就在于很多网络账号注册都是用电子邮件。附着移动互联网的普及,越来越的人使用手机号注册网络账户,但手机号仍然是有地域限制的,不同国家之间不能通用。最终,能通行天下的,还是电子邮件。

以上四个方面,除信息聚合外,电子邮件因其开放的基因,仍然保持的优越性和不可替代性。

无论一款产品现在多么成功,只要他是封闭的系统,属于一个公司的,那么就不可能长存,科技史上这样的例子太多了,著名有诺基亚、雅虎、摩托罗拉等,甚至于曾经风光无限的微软,今天在移动市场也连连失利。而今天如日中天的苹果,谁又能知道10年以后会如何呢?

只有开放的东西,才有可能持久,一直被唱衰的电子邮件和RSS,今天依然活的好好的。如果有一天,电子邮件真的消失了,那么替代他的一定是另一个更好的开放协议,而不会是某个公司的产品。

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